Världen före syndafloden

Article

August 16, 2022

The World Before the Flood är en målning med olja på duk av den engelska konstnären William Etty, utställd första gången 1828 och för närvarande i Southampton City Art Gallery. Den skildrar en scen från John Miltons Paradise Lost där han, bland en serie framtidsvisioner som visas för Adam, ser världen omedelbart före den stora syndafloden. Målningen illustrerar stadierna av uppvaktning som beskrivs av Milton; en grupp män väljer ut fruar från en grupp dansande kvinnor, drar sin utvalda kvinna från gruppen och slår sig ner i det gifta livet. Bakom den uppvaktande gruppen skymtar en kommande storm som förebådar den förstörelse som dansarna och älskarna är på väg att ta över sig själva. När den första gången ställdes ut på Royal Academy Summer Exhibition 1828 lockade målningen stora folkmassor och starkt delade kritiska åsikter. Den fick mycket beröm av många kritiker, som räknade den till de finaste konstverken i landet. Andra recensenter fördömde det som rått, smaklöst, stötande och dåligt utfört. Målningen köptes på sommarutställningen av Marquess of Stafford. Den såldes 1908, långt efter att Etty hade fallit ur modet, för en betydande förlust, och såldes igen 1937 för en ytterligare betydande förlust till Southampton City Art Gallery, där den finns kvar. Ett annat verk av Etty, sålt som A Bacchanalian Scene 1830 och senare omdöpt till Landscape with Figures, identifierades 1953 som en preliminär oljeskiss för The World Before the Flood och köptes av York Art Gallery. De två målningarna ställdes ut tillsammans som en del av en stor retrospektiv av Ettys verk 2011–2012.

Bakgrund

William Etty föddes 1787, son till en bagare och mjölnare i York. Den 8 oktober 1798, vid 11 års ålder, gick han i lärling som skrivare hos Robert Peck från Hull, utgivare av lokaltidningen Hull Packet. Efter att ha avslutat sin sjuåriga lärlingsutbildning flyttade han vid 18 års ålder till London, med avsikten att bli en historiemålare i traditionen från de gamla mästarna. Starkt influerad av verken av Titian och Rubens lämnade han in målningar till Royal Academy of Arts och den brittiska institutionen, som alla antingen avvisades eller fick ringa uppmärksamhet när de ställdes ut. 1821 accepterade och ställde Royal Academy ut ett av Ettys verk, Cleopatras ankomst till Kilikien (även känd som Kleopatras triumf). Målningen mottogs mycket väl och många av Ettys konstnärskollegor beundrade honom mycket. Han valdes till fullvärdig kunglig akademiker 1828, på den tiden den mest prestigefyllda äran som fanns tillgänglig för en konstnär. Han blev väl respekterad för sin förmåga att fånga kötttoner exakt och för sin fascination av kontraster i hudtoner. Under decenniet efter utställningen av Cleopatra försökte Etty replikera dess framgång genom att måla nakna figurer i bibliska, litterära och mytologiska miljöer. Även om vissa nakenbilder av utländska konstnärer hölls i privata engelska samlingar, hade landet ingen tradition av att avbilda oplädda figurer och visning och spridning av sådant material till allmänheten hade undertryckts sedan 1787 års kungörelse för avskräckande av last. Etty var den första brittiska konstnären som specialiserade sig på målningar av nakenbilder, och den outbildade publikens reaktion på dessa målningar väckte oro under hela 1800-talet. Många kritiker fördömde hans upprepade skildringar av kvinnlig nakenhet som oanständiga, även om hans porträtt av män i ett liknande tillstånd av avklädd allmänt togs emot väl.

Ämne

The World Before the Flood illustrerar raderna 580–597 från bok XI av John Miltons Paradise Lost. Bland framtidsvisionerna ärkeängeln Mikael visar för Adam är världen efter utvisningen från Edens lustgård men före den stora syndafloden. Det här avsnittet av Paradise Lost återspeglar en passage från sjätte kapitlet i Första Moseboken: "Att Guds söner såg människors döttrar att de var sköna, och de tog sig hustrur av allt som de utvalt", en handling som w