Francesca Benjamin Johnston

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August 16, 2022

Frances Benjamin Johnston (15 gennaio 1864-16 maggio 1952) è stata una delle prime fotografe e fotoreporter americane la cui carriera è durata quasi mezzo secolo. È nota soprattutto per i suoi ritratti, le immagini dell'architettura meridionale e varie serie fotografiche di afroamericani e nativi americani all'inizio del XX secolo.

Vita precoce e familiare

L'unico figlio sopravvissuto di genitori ricchi e ben collegati che si è stabilito a Washington, DC, Frances Benjamin Johnston è nato a Grafton, nel West Virginia. Sua madre Frances Antoinette Benjamin era di Rochester, New York, e potrebbe far risalire i suoi antenati al patriota della guerra rivoluzionaria Isaac Clark. Sposò Anderson Doniphan Johnston, di Maysville, Kentucky, il cui padre, il dottor William Bryant Johnston, era nato in Virginia e aveva praticato per decenni a Cincinnati, Ohio. Sebbene suo padre possedesse un ragazzo di colore di 11 anni nel censimento del 1850, Anderson Johnston simpatizzava per l'Unione e Grafton era un deposito chiave della Baltimora e dell'Ohio Railroad, nonché un deposito di paghe e rifornimenti dell'Unione durante la guerra civile americana. Sua madre Frances Antoinette Benjamin Johnston è sopravvissuta al marito per quasi due decenni. Ha iniziato nel giornalismo come corrispondente speciale al Congresso ed è stata riconosciuta come una delle prime donne a scrivere di affari nazionali. Ha anche lavorato come critica teatrale con il sottotitolo "Ione" per il Baltimore Sun. I suoi genitori si sono trasferiti nella capitale nazionale poco dopo la guerra civile, quando era una bambina, forse in parte perché hanno perso tre bambini durante gli anni della guerra. Suo padre ha iniziato la sua carriera di oltre tre decenni nel governo federale come assistente contabile presso il Dipartimento del Tesoro. La giovane Frances Benjamin Johnston è cresciuta a Washington, DC, e ha studiato privatamente. Si laureò nel 1883 al Notre Dame del Maryland Collegiate Institute for Young Ladies (si sviluppò in seguito in un college e come Notre Dame della Maryland University). In seguito ha studiato arte all'Académie Julian di Parigi e alla Washington Art Students League.

Carriera

Johnston ha iniziato a scrivere articoli per periodici prima di trovare il suo sfogo creativo attraverso la fotografia. Le è stata data la sua prima macchina fotografica dall'imprenditore George Eastman, un caro amico di famiglia e inventore delle nuove, più leggere, macchine fotografiche Eastman Kodak e processori cinematografici. Ha ricevuto una formazione in fotografia e tecniche in camera oscura da Thomas Smillie, direttore della fotografia allo Smithsonian. Scattò ritratti di amici, familiari e personaggi locali prima di lavorare come fotografa freelance e girare l'Europa negli anni '90 dell'Ottocento. Lì ha usato il suo legame con Smillie per visitare importanti fotografi e raccogliere oggetti per le collezioni del museo. Ha acquisito ulteriore esperienza pratica nel suo mestiere lavorando per la neonata società Eastman Kodak a Washington, DC, inoltrando filmati per lo sviluppo e consigliando ai clienti quando le telecamere avevano bisogno di riparazioni. Nel 1894 aprì il suo studio fotografico a Washington, DC, in V Street tra la 13a e la 14a strada, e all'epoca era l'unica donna fotografa della città. Ha ritratto molti famosi contemporanei, tra cui la suffragetta Susan B. Anthony, lo scrittore Mark Twain e Booker T. Washington, preside del Tuskegee Institute. Ben collegata alla società d'élite, le riviste le commissionano ritratti di "celebrità", come il ritratto del matrimonio di Alice Roosevelt. È stata soprannominata la "fotografa della corte americana". Ha fotografato l'ammiraglio Dewey sul ponte della USS Olympia, i figli del presidente Theodore "Teddy" Roosevelt che giocano con il loro pony alla Casa Bianca e i giardini della famosa villa di Edith Wharton vicino a Parigi. Mentre era a Parigi, Johnston ha anche fotografato Natalie Barney, una famosa ereditiera americana e mondana dei saloni letterari. Cresciuta in una famiglia che viaggiava nei circoli d'élite della capitale, Johnston ha costruito i suoi legami e la sua familiarità con il Wash.