Milchstraße

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May 20, 2022

Die Milchstraße ist die Galaxie, die unser Sonnensystem umfasst, wobei der Name die Erscheinung der Galaxie von der Erde aus beschreibt: ein verschwommenes Lichtband, das am Nachthimmel zu sehen ist und aus Sternen besteht, die mit bloßem Auge nicht einzeln unterschieden werden können. Der Begriff Milchstraße ist eine Übersetzung des lateinischen via lactea, aus dem Griechischen γαλακτικός κύκλος (galaktikos kýklos), was „Milchkreis“ bedeutet. Von der Erde aus erscheint die Milchstraße als Band, weil ihre scheibenförmige Struktur von innen betrachtet wird. Galileo Galilei löste 1610 mit seinem Teleskop erstmals das Lichtband in einzelne Sterne auf. Bis in die frühen 1920er Jahre dachten die meisten Astronomen, dass die Milchstraße alle Sterne des Universums enthalte. Nach der Großen Debatte von 1920 zwischen den Astronomen Harlow Shapley und Heber Curtis zeigten Beobachtungen von Edwin Hubble, dass die Milchstraße nur eine von vielen Galaxien ist. Die Milchstraße ist eine vergitterte Spiralgalaxie mit einem geschätzten sichtbaren Durchmesser von 100.000–200.000 Lichtjahren. Jüngste Simulationen deuten darauf hin, dass sich ein Bereich dunkler Materie, der auch einige sichtbare Sterne enthält, bis zu einem Durchmesser von fast 2 Millionen Lichtjahren erstrecken kann. Die Milchstraße hat mehrere Satellitengalaxien und ist Teil der Lokalen Gruppe von Galaxien, die Teil des Virgo-Superhaufens sind, der selbst Bestandteil des Laniakea-Superhaufens ist. Es wird geschätzt, dass er 100–400 Milliarden Sterne und mindestens diese Zahl enthält von Planeten. Das Sonnensystem befindet sich in einem Radius von etwa 27.000 Lichtjahren vom Galaktischen Zentrum entfernt am inneren Rand des Orion-Arms, einer der spiralförmigen Ansammlungen von Gas und Staub. Die Sterne in den innersten 10.000 Lichtjahren bilden eine Ausbuchtung und einen oder mehrere Balken, die von der Ausbuchtung ausgehen. Das galaktische Zentrum ist eine intensive Radioquelle, bekannt als Sagittarius A*, ein supermassereiches Schwarzes Loch mit 4,100 (± 0,034) Millionen Sonnenmassen. Sterne und Gase in einem weiten Entfernungsbereich vom Galaktischen Zentrum umkreisen sie mit etwa 220 Kilometern pro Sekunde. Die konstante Rotationsgeschwindigkeit scheint den Gesetzen der Kepler-Dynamik zu widersprechen und legt nahe, dass ein Großteil (etwa 90%) der Masse der Milchstraße für Teleskope unsichtbar ist und weder elektromagnetische Strahlung emittiert noch absorbiert. Diese mutmaßliche Masse wurde als "dunkle Materie" bezeichnet. Die Rotationsperiode beträgt am Radius der Sonne etwa 240 Millionen Jahre. Die Milchstraße als Ganzes bewegt sich in Bezug auf extragalaktische Bezugssysteme mit einer Geschwindigkeit von ungefähr 600 km pro Sekunde. Die ältesten Sterne in der Milchstraße sind fast so alt wie das Universum selbst und entstanden daher wahrscheinlich kurz nach dem dunklen Zeitalter des Urknalls. Am 12. Mai 2022 gaben Astronomen erstmals das Bild von Sagittarius A* bekannt, dem supermassereichen Schwarzen Loch im Zentrum der Milchstraße.

Etymologie und Mythologie

In dem babylonischen Epos Enūma Eliš wird die Milchstraße aus dem abgetrennten Schwanz der urzeitlichen Salzwasserdrache Tiamat erschaffen, die von Marduk, dem babylonischen Nationalgott, in den Himmel gesetzt wurde, nachdem er sie getötet hatte. Einst dachte man, diese Geschichte basiere auf einer älteren sumerischen Version, in der Tiamat stattdessen von Enlil von Nippur erschlagen wird, aber jetzt wird angenommen, dass sie eine reine Erfindung babylonischer Propagandisten ist, mit der Absicht, Marduk als den sumerischen Gottheiten überlegen zu zeigen. In der griechischen Mythologie legt Zeus seinen von einer sterblichen Frau geborenen Sohn, den Säugling Herakles, an Heras Brust, während sie schläft, damit das Baby ihre göttliche Milch trinkt und somit unsterblich wird. Hera wacht während des Stillens auf und merkt dann, dass sie ein unbekanntes Baby stillt: Sie schiebt das Baby weg, ein Teil ihrer Milch verschüttet und es erzeugt das Lichtband, das als Milchstraße bekannt ist. Die alten Griechen glaubten, dass das Aussehen der Milchstraße entstand, als Athena Herakles von ihrer Brust riss, die überall Milch versprühte. Llys Dôn (wörtlich „Der Hof von Dôn“) ist der traditionelle walisische Name für das Sternbild Kassiopeia. Mindestens drei von Dôns Kindern haben auch astronomische Assoziationen: Caer Gwyd